Juste pour le fun

Votre guide de l'Alaska Iditarod

Votre guide de l'Alaska Iditarod

La plupart des gens ne l'appelleraient pas sport, mais ça l'est. Le célèbre Iditarod de l'Alaska est une course exténuante de 1 150 milles à travers la nature sauvage, d'Anchorage à Nome, un parcours d'essai pour les coureurs - et les chiens qui courent avec eux.

La course, qui commence le 5 mars, traversera la chaîne de l'Alaska à travers des gorges étroites et glacées et des forêts denses; enfin, une descente glaciale à travers la toundra alpine balayée par les vents se terminera - 9 à 12 jours après le départ - sur les rives de la mer de Béring.

En cours de route, les équipes rencontrent à peu près tous les problèmes que la nature peut leur poser: les températures peuvent tomber bien en dessous de zéro; il y a des tempêtes violentes qui laissent les coureurs bloqués et des vents qui réduisent la visibilité à peu près à zéro; des dégels inattendus peuvent faire de la traversée de rivières gelées un pari dangereux. Il y a de longues heures d'obscurité, et les mushers - les coureurs qui conduisent les équipes - sont souvent les yeux larmoyants d'épuisement et les meilleurs candidats aux engelures. Pas étonnant que 15% des 60 à 70 équipes qui commencent la course chaque année ne finissent jamais, abandonnant bien avant d'atteindre la mer.

Dog Power

Ce qui propulse la course est la puissance des chiens - la force, la détermination et la vitesse combinées de 12 à 16 chiens attelés à un traîneau chargé avec jusqu'à 150 livres d'équipement de survie en milieu sauvage: haches, raquettes, sac de couchage, cuisinière, chaussons pour chiens (pantoufles en tissu les chiens portent pour protéger leurs pieds), cahier vétérinaire et nourriture - pour l'homme et la bête. L'endurance et la force brute des chiens sont assez remarquables: chaque équipe, qui s'étire plus longtemps qu'un 18 roues, est capable de faire glisser une camionnette avec ses freins serrés sur de la neige tassée.

Un musher court avec chaque équipe - et, puisque les règles de course stipulent que les chiens doivent être sur la ligne ou sur le traîneau, la plupart des chiens courront à tout moment.

Les tâches des chiens varient. Les chiens de tête répondent aux ordres des mushers et, comme les chiens fonctionnent en meute, les autres animaux suivent. Juste derrière le chien de tête se trouvent les chiens de balançoire, suivis des chiens de roue, qui courent juste devant le traîneau. Ces animaux sont généralement un peu plus gros et plus musclés que les autres chiens de l'équipe, chargés de faire tourner le traîneau sans le faire basculer et d'empêcher le traîneau de heurter les arbres et autres obstacles le long du parcours.

La plupart des chiens de traîneau entrent dans la catégorie générique de «husky d'Alaska», qui est un cabot sous un autre nom - bien qu'un cabot avec une généalogie splendide. Ils ne sont pas une race enregistrée AKC car ils n'ont pas de norme d'apparence. Et les chiens ne sont certainement pas bon marché. Un bon chien de traîneau peut coûter 3000 $ ou 4000 $. Un bon chien de tête peut coûter jusqu'à 10 000 $.

Racines de la course

La course remonte à l'hiver 1925 et à une mission de miséricorde. Cette année-là, Nome a été frappée par une épidémie de diphtérie, puis une maladie mortelle. Des trains transportant des médicaments ont été envoyés d'Anchorage au village de Nenana, où la voie s'est terminée. De là, les mushers ont ramassé le sérum et l'ont parcouru près de 700 miles dans la ville, arrivant six jours plus tard avec le sérum salvateur.

La course d'aujourd'hui, dont la forme moderne a été définie en 1973, célèbre la mémoire de ces coureurs et commémore le sentier historique national d'Iditarod, qui a été, pendant des décennies, la principale route du courrier de l'État, avec des colis et des lettres transportés par des traîneaux à chiens.

La plupart des équipes s'entraînent toute l'année, exécutent plusieurs courses et développent progressivement la force, l'endurance et la vitesse. Pendant l'Iditarod lui-même, les mushers se connectent à 20 points de contrôle; les arrêts de repos obligatoires comprennent un répit de 24 heures et deux arrêts de huit heures, mais la plupart des mushers ne font en moyenne que deux heures de sommeil par jour. Lors des arrêts, les chiens ont la priorité: ils sont nourris avant tout le monde et les mushers les contrôlent soigneusement pour détecter fatigue et blessures. Ils sont entraînés à se reposer pendant les arrêts. Les soins des pieds sont également cruciaux, car les coussinets des chiens sont sujets aux blessures - coupures et ecchymoses dues à la course sur la neige et la glace.

À chaque poste de contrôle, les chiens sont également surveillés par des vétérinaires: les animaux blessés, malades ou fatigués doivent être transportés sur le traîneau ou laissés avec les vétérinaires au poste de contrôle et transportés à Nome après avoir été soignés.

Si un musher est trouvé en train de maltraiter un chien, il est automatiquement expulsé de la course. En plus d'examiner les chiens pour la maladie ou les blessures, les vétérinaires vérifient les animaux pour des signes de drogues qui améliorent la performance ou suppriment les signes de blessures.

Financer la course

La course n'est pas une entreprise bon marché. Les responsables de la course estiment qu'il en coûte 25 000 $ à 30 000 $ pour la course elle-même (ce qui comprend des frais d'inscription de 1 750 $ plus des fournitures pour les chiens et les humains). Ces coûts augmentent, cependant, si vous ajoutez les soins des chiens toute l'année. Selon les responsables, il en coûte probablement entre 50 000 et 60 000 dollars par an pour entretenir une équipe de chiens.

Et, bien qu'une grande partie du travail soit effectué par des bénévoles, la course elle-même est une grosse affaire avec un prix annuel de près de 1 million de dollars pour la préparation du sentier, l'expédition des fournitures aux différents points de contrôle - ainsi que le prix en argent.

Le soutien pour la course ainsi que pour les mushers individuels provient en grande partie de sponsors locaux, qui doivent tous être préparés aux plaintes des groupes de défense des droits des animaux.

Des militants anti-race affirment qu'il est inhumain de mettre des chiens sous le harnais et de les faire courir. Mais les officiels de course et les amateurs soutiennent que toutes les personnes impliquées sont des amoureux des chiens - et que ces chiens adorent courir.