Formation comportementale

Assistance canine: les rôles des chiens d'assistance

Assistance canine: les rôles des chiens d'assistance

Lorsque Chris Timmins achète un livre, son chien Pacific paie l'employé. Lorsqu'elle entre dans une salle de classe sombre pour enseigner, le Labrador retriever se lève pour allumer les lumières.

Pacific est un chien d'assistance, un chien hautement qualifié qui a l'intelligence, la motivation et les compétences nécessaires pour aider les gens à gérer et à surmonter les handicaps. Il est formé pour aider Timmins, un tétraplégique, avec des centaines d'activités quotidiennes. Pacific a appris son métier auprès de Tender Loving Canines, Assistance Dogs (TLCAD), une organisation à but non lucratif située à San Marcos, en Californie.

Un chien d'assistance est un chien spécialement formé pour aider les gens à gérer leurs problèmes physiques ou émotionnels. TLCAD n'est qu'une des dizaines d'organisations similaires dédiées à la formation de chiens pour aider les gens à mener une vie plus heureuse et plus productive.

Il existe plusieurs types de chiens d'assistance: il y a les chiens guides et auditifs bien connus. Les chiens-guides donnent aux aveugles une plus grande mobilité depuis plus de 70 ans. Les chiens entendants sont venus après cela. Ils alertent les sourds du téléphone, du réveil, de l'alarme incendie, etc. Les chiens de thérapie (également appelés "chiens de l'établissement") aident les personnes ayant des problèmes cognitifs ou émotionnels. Certains chiens sont formés pour effectuer certaines tâches, et d'autres possèdent simplement une nature douce, calme et aimante qui attire les gens hors de leur coquille.

Ensuite, il y a les chiens d'assistance. Ces canines aident principalement les handicapés physiques et / ou à mobilité réduite. Ils récupèrent des objets tels que les clés et les téléphones sans fil, ouvrent et ferment les portes, allument et éteignent les interrupteurs d'éclairage, et même sortent des objets du réfrigérateur et sortent les vêtements du sèche-linge. Les chiens d'assistance comprennent les «chiens d'équilibre», qui sont spécialement formés pour aider les gens à marcher. Ces chiens ont un harnais de type guide attaché pour permettre aux gens une plus grande liberté de mouvement.

Les chiens d'assistance sont plus récents que les chiens-guides ou les chiens entendants, note Betsy Howell, coordinatrice du programme pour les chiens d'assistance Susquehanna. Elle dit qu'ils existent depuis environ 25 ans. Howell explique que les personnes handicapées ont acquis plus d'indépendance au fil des ans, ce qui est l'un des critères les plus importants qu'une personne doit démontrer pour être acceptée dans un programme.

Ces chiens ont démontré d'énormes avantages, note Sally Montrucchio, apprentie formatrice au TLCAD. Une étude publiée en 1996 dans le Journal de l'American Medical Association a montré que les chiens d'assistance amélioraient considérablement l'estime de soi et le bien-être des personnes gravement handicapées, tout en augmentant leur sentiment de maîtrise des événements.

L'étude a également montré un avantage de réduction des coûts. Les participants à l'étude ont montré une diminution spectaculaire des heures d'assistance payée et non rémunérée. "Il y a un réel rapport coût-efficacité, si vous le mesurez ainsi", note Montrucchio.

Les avantages émotionnels, bien sûr, sont inestimables. Les chiens (et les animaux de compagnie en général) donnent aux gens le sentiment d'être nécessaires.

Les nombreuses organisations consacrées à ce type de travail utilisent généralement une formation positive. Les chiens sont corrigés lorsqu'ils font quelque chose de mal; ils ne sont pas punis. Mais les programmes peuvent différer en taille et en spécialités. Le TLCAD, par exemple, forme un très petit nombre de chiens (peut-être deux par an) pour une personne spécifique. Chaque chien subit 18 mois de formation, du chiot à l'âge adulte, apprenant les indices de position de base (s'asseoir, rester, venir, descendre, reculer, etc.) et les indices avancés (apporter des objets spécifiques et effectuer des tâches très spécifiques sur le signal). À ce stade, le chien est jumelé avec un partenaire handicapé - en fonction de ses capacités et de sa personnalité - pour six mois de formation en équipe avec un entraîneur. Le conducteur handicapé étudie le comportement du chien, comment être chef de meute et comment manipuler le chien en privé et en public.

Montrucchio dit que le processus d'apprentissage est aussi important que ce qui est enseigné. "Au cours des 18 premiers mois, le chien apprend à apprendre", explique-t-elle. "Pendant l'entraînement en équipe, le conducteur apprend ce que le chien sait - environ 100 commandes - comment le chien apprend et comment lui enseigner de nouvelles tâches qui s'appliquent spécifiquement à lui." Par exemple, le gestionnaire apprend à réorganiser et à ré-étiqueter les commandes pour amener le chien à mettre des vêtements dans le panier à linge, en plus de mettre des canettes métalliques dans le bac de recyclage.

Pacific, le chien de Timmins, suit exactement ses instructions. Quand ils sont à l'école, il allume et éteint les lumières trop hautes pour être atteintes par Timmins. Pendant le cours, il se recroqueville sur un lit ou sous son bureau pendant qu'elle enseigne. Dans un magasin, Timmins remet l'argent ou la carte de crédit au chien pour le remettre au commis. On apprend aux chiens de quel côté du fauteuil roulant ils doivent rester, qu'ils doivent reculer pour laisser passer une personne, etc. Au TLCAD, on n'apprend pas aux chiens à tirer des fauteuils roulants manuels, mais ils récupèrent les chaises ou autres dispositifs d'aide à la marche .

Les programmes plus importants, comme celui de Susquehanna Service Dogs, utilisent différentes méthodes de formation. Howell explique que les chiens sont gardés dans des familles d'accueil et formés à l'obéissance de base jusqu'à l'âge d'environ 1 an et demi. Ils sont ensuite entièrement formés à l'installation Susquehanna Service Dogs à Harrisburg, Pennsylvanie. Quand ils ont environ 2 à 2 1/2 ans, ils vont à un bénéficiaire. Ils suivent tous les deux environ 2 semaines de formation pour apprendre à travailler et à vivre ensemble. Les chiens de ce programme apprennent à tirer des fauteuils roulants quand ils le peuvent.

Les deux programmes favorisent les récupérateurs en raison de l'intelligence de la race, des capacités naturelles (ils sont génétiquement câblés pour récupérer) et de leur désir de plaire. Ils ajoutent que les retrievers sont plus «socialement accessibles», ce qui signifie que les gens ne sont pas intimidés par cette race comme ils le feraient, disons, par un berger allemand. Tous deux soulignent que le berger allemand est une race merveilleuse, mais que c'est une question de perception publique - ces chiens sont associés au travail militaire et policier. Le Labrador et les golden retrievers ont une réputation plus douce.

Les chiens sont obtenus grâce aux dons d'éleveurs responsables, au programme d'élevage du programme, aux sauvetages de race et, plus rarement, aux refuges. Les chiens de refuge ne sont pas favorisés car ils peuvent avoir des problèmes physiques ou émotionnels qui ne sont pas facilement apparents. La formation d'un chien peut coûter 5 000 $ ou plus et prend plusieurs années, donc un programme risque de perdre beaucoup de temps et d'argent si le chien ne peut pas être utilisé soudainement. En connaissant l'histoire d'un chiot - la santé des parents, leur tempérament, etc. - ces risques sont minimisés.

La plupart des programmes sont à but non lucratif, avec un financement provenant du gouvernement, des entreprises et des dons privés. Beaucoup organisent des collectes de fonds, comme l'événement «Pawsabilities» de Susquehanna, qui s'est tenu en mars. Les chiens participent à des jeux, présentent des tours et défilent dans un défilé, entre autres activités. Les profits vont à Susquehanna Service Dogs.

Pour plus d'informations sur Tender Loving Care, Assistance Dogs, visitez leur site Web à l'adresse //www.tlcservicedogs.com/donation.htm. Pour en savoir plus sur l'événement de collecte de fonds Susquehanna, visitez //www.keystonehumanservices.org/ssd/pa.htm.