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L'Iditarod 2003: la dernière grande course

L'Iditarod 2003: la dernière grande course

Aux prises avec des vents violents et des sentiers pauvres, le norvégien Robert Sorlie a remporté la course de chiens de traîneau Iditarod Trail. Le pompier de 45 ans a terminé le parcours de 1 100 milles en 9 jours, 15 heures et 47 minutes.

Sorlie n'a battu aucun record, mais cette année est remarquable pour plusieurs raisons. Premièrement, il est le deuxième non-alaskien à remporter l'Iditarod (et c'est la deuxième fois qu'il complète l'Iditarod en entier). Deuxièmement, les mauvaises conditions de piste ont forcé les officiels de la course à modifier l'itinéraire deux fois - les changements les plus drastiques de l'histoire de la course. La nouvelle route était inconnue, même pour les mushers vétérans.

Appelée la «dernière grande course sur terre», l'Iditarod est une course annuelle de mushers (le terme pour les concurrents humains) depuis le lieu de départ cérémoniel d'Anchorage jusqu'à la ligne d'arrivée. L'itinéraire varie d'année en année, de sorte que la distance réelle peut osciller entre 1 000 et plus de 1 150 miles.

La race, qui dans sa forme actuelle a commencé en 1973, remonte à l'hiver 1925, lorsque Nome était menacée d'épidémie de diphtérie. Un train a précipité des médicaments d'Anchorage vers le village de Nenana, mais la piste s'est terminée. Le mauvais temps a cloué les quelques avions en Alaska à l'époque. Le seul moyen fiable d'acheminer le médicament à Nome à temps était de faire appel à un chien.

À l'aide d'un relais de style Pony Express, des équipes de chiens le long du parcours ont transporté le sérum à 700 miles à travers des températures oscillant dans la plage de moins 40 degrés. Le voyage a duré six jours et le sérum est arrivé à temps pour éviter une crise sanitaire.

Mushing a une longue histoire en Alaska. Dans un endroit avec peu de routes, le mushing était le seul moyen de déplacer le courrier, les marchandises et les personnes sur de longues distances. Les tribus inuites indigènes ont élevé certains des chiens les plus robustes au monde pour cette tâche. Les chiens étaient adaptés aux conditions météorologiques et capables de maintenir des vitesses de 8 à 12 milles à l'heure sur le long terme. Un musher transportait généralement une demi-tonne de marchandises, tiré par 20 chiens ou plus.

Aujourd'hui, la course ne commence pas vraiment à Anchorage car la ville est trop peuplée pour commencer une course avec plus de 60 équipes de traîneaux. Après le départ cérémoniel d'Anchorage, les équipes de traîneaux sont prises à environ 40 miles de la ville, où la vraie course commence et peut durer entre neuf et 17 jours.

Cette année, le temps chaud et le manque de neige ont forcé un changement de parcours. Mushers a commencé à Fairbanks, ce qui aurait allongé la route de 70 miles. Mais le sentier a été changé à nouveau lorsque la dernière étape a été abandonnée, coupant environ 50 miles de la route.

«Iditarod», soit dit en passant, est un mot inuit qui signifie «un endroit éloigné». C'est le nom d'une ville fantôme à mi-chemin entre Anchorage et Nome.

Les équipes commencent avec 16 chiens, qui tirent des traîneaux pesant entre 30 et 40 livres, plus le musher, fonctionnant à une moyenne de 10 miles par heure. Beaucoup de poids est absorbé par la nourriture pour les chiens - pendant la course, un chien de traîneau brûlera de 10 000 à 12 000 calories par jour. (En comparaison, une personne participant au Tour de France brûle environ 7 000 calories par jour.)

Outre la nourriture pour les chiens et le musher, les traîneaux transportent un poêle, des parkas arctiques, un sac de couchage, une hache, des raquettes, de la nourriture (pour les chiens et le musher) et une réserve de bottillons pour protéger les pieds des chiens contre les glace dure et neige tassée.

En règle générale, un tiers à la moitié des chiens qui commencent la course doivent abandonner. Les chiens se reposent tous les 50 miles environ à 20 points de contrôle disséminés tout au long de la course. À chaque poste de contrôle, les chiens dorment sur de la paille et nourrissent un repas chaud. Les chiens malades ou blessés sont déposés aux points de contrôle, où ils sont pris en charge et ramenés à la maison.

Se préparer à l'épreuve

Avant d'entrer dans la course, chaque chien subit environ 1 500 à 4 000 milles d'entraînement tout au long de l'année. Parce que ces chiens sont élevés pour un temps extrêmement froid, ils ne sont pas entraînés par temps d'été. Le temps froid, en passant, signifie juste que - des températures supérieures à 10 degrés Fahrenheit sont considérées comme trop chaudes. Ces chiens sont plus performants par temps froid.

L'entraînement commence généralement en août ou septembre, lorsque les chiens parcourent de courtes distances de 3 à 5 miles. Progressivement, les pistes sont augmentées de 10 à 15 miles. Pendant ce temps, le musher travaille sur la correction des comportements et le contrôle de l'équipe. Ils s'assurent que les chiens comprennent les commandes telles que "gee" (tournez à droite); "haw" (tournez à gauche); "on by" (allez tout droit). En fait, la seule commande que vous n'entendrez pas est «Mush», qui tire son origine du mot français «marchon».

L'entraînement s'intensifie à mesure que les chiens développent leur endurance, en alternant entre des courses plus longues et plus courtes. Un chien peut courir 10 milles les deux jours, puis avoir un jour de congé, puis augmenter à 12 milles par jour. En octobre, les chiens courent entre 200 et 250 milles pour le mois. À la fin de novembre, la distance totale double généralement: 400 à 500 milles ce mois-ci.

Au moment où les chiens sont prêts, une équipe de 16 chiens peut tirer une camionnette avec les freins dans la neige tassée. Les candidats pour la première fois doivent terminer deux courses approuvées par Iditarod totalisant 500 milles au cours des deux années précédentes. Les équipes qui reviennent sont automatiquement éligibles.

Les avantages et les inconvénients de la dernière grande course

Lorsque le dernier musher franchit la ligne d'arrivée à Nome, la lampe de la veuve, allumée pour marquer le début de la course, s'éteint. Le dernier musher reçoit alors la Lanterne rouge pour commémorer sa persévérance. Ce qui ne sera pas éteint, c'est la controverse qui entoure les courses de traîneaux à chiens.

Au cours des 11 dernières années, 52 chiens sont morts dans la course. Les militants des droits des animaux croient que la race soumet les chiens à des conditions cruelles au nom du divertissement. Ils disent que les chiens sont obligés de courir trop vite et trop loin par mauvais temps, causant des blessures telles que des muscles ou des tendons tirés, un stress thermique et d'autres affections, qui entraînent parfois la mort.

Entre les courses, des groupes de défense des animaux disent que les chiens sont soumis à un traitement cruel. Les animaux impropres à la course sont «abattus», un terme qui en soi a suscité la controverse. Les groupes de défense des animaux disent que cela signifie souvent une condamnation à mort pour le chien, et citent des exemples dans lesquels des chiots ont été tués.

Cependant, les partisans de l'Iditarod affirment que ces groupes citent des statistiques et des exemples d'une époque où la course n'était pas aussi surveillée qu'aujourd'hui. Ils soulignent que le nombre de morts a baissé avec le durcissement de la réglementation.

Les partisans disent également que les chiens sont élevés pour la course et qu'ils aiment courir. Ils soutiennent que la réglementation exige un arrêt de 24 heures, qui peut avoir lieu n'importe où sur le sentier, et deux arrêts de 8 heures, une fois au Yukon et une fois à White Mountain.

Les vétérinaires sont tenus de vérifier les chiens à chacun des 20 points de contrôle pour s'assurer que les animaux sont en mesure de continuer la course en toute sécurité. Si un chien semble à risque, les vétérinaires retirent les chiens de l'équipe. Une équipe doit avoir au moins cinq chiens tirant un traîneau pour continuer la course.