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Chevaux de thérapie

Chevaux de thérapie

Dans la petite ville de Topsham, dans le Maine, un groupe d'enfants se tient ensemble sur un côté d'un ring. Certains ont des handicaps physiques ou cognitifs évidents - l'autisme, la paralysie cérébrale, la bifida spinale ne sont que quelques-uns. D'autres sont confrontés à des défis en eux-mêmes, luttant contre des troubles d'apprentissage et des dysfonctionnements émotionnels.

De l'autre côté du ring, cinq ou six chevaux sont alignés avec leurs maîtres humains. Les chevaux aussi diffèrent les uns des autres par leur race et leur personnalité. De longue expérience en tant qu'instructrice d'équitation thérapeutique, Barbara Doughty sait qu'elle peut conduire un cheval à un enfant, mais elle ne peut pas forcer un lien entre les deux.

Pour les enfants, les chevaux semblaient majestueux de loin, de grands animaux gracieux qui sont littéralement l'étoffe des légendes. Mais de près, ils sont d'une beauté à couper le souffle. Un à un, les enfants sont conduits à cheval. Doughty attend une réaction. Une tête abaissée ou un léger nez est tout ce qui est nécessaire pour montrer qu'une liaison se forme.

"Je laisse les chevaux choisir les enfants", explique Doughty. "Je trouve que cela fait des rognures extrêmement efficaces, bien meilleures que tout ce que j'avais en tête." Le lien entre l'enfant (ou, dans certains cas, l'adulte) est beaucoup plus profond lorsque le cheval prend la décision. Jusqu'à présent, la politique du cheval d'abord a eu 100% de succès.

Les 14 chevaux qui résident au Flying Changes Center de 26 acres constituent le "personnel à quatre pattes", explique Doughty, fondateur et directeur exécutif du centre. Les chevaux sont des animaux naturellement perspicaces, un incontournable pour les créatures qui se considèrent comme des «proies». Cela signifie qu'ils gardent toujours un œil attentif sur les amis ou les ennemis.

Les enfants qui recherchent un lien avec les chevaux entrent définitivement dans la catégorie "amis". Les animaux attirent naturellement les enfants, et les chevaux en particulier sont hypnotisants. Leur taille, leur toucher, leur convivialité et leur histoire peuvent attirer l'enfant le plus reclus.

Mais dans l'équitation thérapeutique, il y a plus que juste une créature chaleureuse, affectueuse et floue. Pour un enfant autiste ou présentant un autre dysfonctionnement sensoriel ou expressif, le cheval est un "coffre au trésor sensoriel", explique Doughty. Le mouvement d'un cheval procure une sensation rythmique bénéfique. L'enfant se concentre intensément - beaucoup plus intensément qu'il ne le ferait autrement - sur le doux mouvement vers l'avant, latéralement ou vers l'arrière. «C'est comme un grand canapé doux et mouvant», dit-elle.

Ils apprennent également les nombreuses sensations que le cheval lui-même peut offrir - la crinière et la queue rugueuses, le pelage doux et chaud, le nez long et lisse. À mesure que leur développement ou leur progression le permet, les enfants s'impliquent davantage avec le cheval. Tout commence par des séances privées d'une demi-heure pour permettre à l'enfant et au cheval de se concentrer complètement l'un sur l'autre. Plus tard, les séances sont allongées pour permettre à l'enfant de se toiletter, de virer de bord et de rouler.

Au fur et à mesure que les compétences sociales d'un enfant s'améliorent, il est amené en session de groupe avec d'autres enfants et leurs chevaux. Les programmes individuels varient en fonction des besoins de l'enfant et des recommandations du soignant.

Tous les chevaux ne conviennent pas à l'équitation thérapeutique. On utilise des chevaux calmes et même trempés qui ont été testés, testés et entraînés avant d'être placés avec un enfant.

Origines de l'équitation thérapeutique

Doughty connaît de première main l'effet positif que les chevaux ont sur les enfants souffrant de dysfonctionnements cognitifs ou expressifs. Enfant ayant des troubles d'apprentissage, elle a dit qu'elle se sentait plus autonome et confiante mentalement lorsqu'elle montait à cheval. Plus tard, en tant qu'enseignante et administratrice de Head Start, elle a appris les avantages qu'offraient les chiens de thérapie.

Elle s'est ensuite impliquée dans l'équitation thérapeutique en tant qu'instructrice. Il y a environ 9 ans, elle a ouvert Flying Changes avec seulement deux chevaux et cinq enfants. L'équitation thérapeutique a mis du temps à se développer, explique Doughty, en particulier dans le Maine, où les nouvelles idées ne sont pas toujours facilement acceptées. Mais finalement, elle et d'autres ont pu montrer les avantages et obtenir un financement. Aujourd'hui, elle a 14 chevaux, 80 enfants et cinq autres moniteurs.

L'expérience de Doughty est un microcosme de ce qui s'est produit à l'échelle nationale. L'équitation thérapeutique est un phénomène relativement récent qui a commencé en Europe dans les années 1950. En étudiant le succès de l'équitation thérapeutique, les Canadiens et les Américains ont formé la North American Riding for the Handicapped Association (NAHRA) en 1970. Des programmes d'accréditation et d'instructeurs ont été élaborés, mais l'organisation s'est développée lentement dans les années 70 et 80.

Dans les années 1990, NARHA s'est épanouie grâce à une subvention de la Fondation Kellogg. Cette subvention et d'autres ont aidé à établir de nouveaux ateliers éducatifs et à en élargir d'autres. D'autres directives et programmes de certification ont été établis pour assurer la qualité et la sécurité des centres équestres membres. Aujourd'hui, Flying Changes est l'un des 600 centres d'équitation thérapeutique accrédités en Amérique du Nord.

Beaucoup se regroupent pour construire des installations équestres de classe mondiale. Flying Changes, par exemple, est devenu partenaire de la Libra Foundation pour construire un grand centre équestre, offrant des programmes élargis à plus d'enfants. Pour en savoir plus sur Flying Changes, vous pouvez les visiter sur www.flyingchanges.org.

Poneys personnels

Flying Changes représente l'aspect professionnel et thérapeutique de l'effet des équidés sur les enfants ayant des besoins spéciaux. Il y a un autre côté - le souhait de nombreux enfants de posséder un poney. Le souhait est le désir innocent de posséder un poney uniquement pour le lien - pour les enfants, les avantages pour la santé sont quelque chose dont les adultes peuvent s'inquiéter.

C'est un souhait que Marianne Alexander, fondatrice de Personal Ponies, a réalisé pour des enfants spéciaux.

Personal Ponies est une organisation nationale dédiée à fournir gratuitement des poneys aux enfants malades ou blessés. L'organisation travaille avec des communautés individuelles par le biais de directeurs régionaux et d'État pour fournir des poneys aux garderies, centres d'équitation thérapeutique, maisons de convalescence, ainsi qu'aux membres de la famille.

Cependant, Alexander souligne que Personal Ponies n'est pas une thérapie. "Nous appelons cela de la magie", dit-elle, "et bien que certains thérapeutes utilisent nos poneys, nous ne prétendons pas être une thérapie."

Les poneys - tous originaires des Shetlands d'Irlande, souligne Alexander - sont destinés à des câlins, pas à l'équitation (bien que certains soient montés). À 26 pouces de hauteur, la plupart sont trop petits pour être montés. Ils sont la version équine de Le lapin en velours.

Le programme a débuté en 1947, lorsque le frère d'Alexandre, 5 ans, mourait d'épilepsie. Quand il le pouvait, il faisait semblant de diriger un poney qu'il nommait «Kate». Après sa mort, Alexander a juré d'aider les enfants malades à réaliser le même souhait.

La vie, bien sûr, a cette façon d'intervenir. Alexander a grandi, est devenu professeur, s'est marié. Mais elle a poursuivi un amour pour les équidés et a élevé des chevaux de sport irlandais. Il y a environ 6 ans, elle a décidé qu'il était temps de réaliser son vœu.

Le programme a commencé dans l'État de New York en tant qu'organisation de base, qu'il est resté. Toutes les personnes associées à Personal Ponies sont des bénévoles, y compris les 10 directeurs régionaux, les 48 directeurs d'État et les innombrables directeurs de communauté répartis aux États-Unis.
Tout enfant - ou dans certains cas un adulte - qui a un besoin particulier est éligible. La famille passe par un processus de dépistage pour s'assurer qu'elle est en mesure de prendre soin du poney. Les poneys sont fournis gratuitement. Si une famille ne peut plus subvenir aux besoins du poney, l'animal est renvoyé à Personal Ponies pour être placé dans une autre famille.

Ces Shetlands sont idéaux, dit Alexander, car ils ont été élevés pour être affectueux et imperturbables. Ils ne sont pas effrayés par les fauteuils roulants ou les bruits étranges, et ont la robustesse inhérente aux Shetlands. En fait, ces poneys étaient à l'origine élevés pour tirer du charbon des mines d'Irlande, où les mineurs étaient souvent des enfants.

"C'est de la justice poétique", explique Alexander. "Ils sont passés d'années de souffrance avec des enfants dans les mines de charbon à passer des années à être heureux dans les bras des enfants."

Pour en savoir plus sur les poneys personnels, visitez-les sur www.personalponies.org